El 17º Regimiento de Lanceros

    El 17º Regimiento de Dragones Ligeros (lanceros) es uno de los regimientos más famosos de la caballería británica. De entre sus más famosas gestas en acción, destacan especialmente tanto su participación con dos escuadrones durante la Batalla de Balaclava, en la llamada Carga de la Brigada Ligera, así como en las Guerras Zulúes, en la Batalla de Ulundi. Esta última será la imagen recreada.

        NOTA: Queda prohibida la difusión total o parcial de las imágenes y del texto expuesto en el presente artículo sin el consentimiento de la administración del presente espacio web. Como en anteriores artículos, es posible que varias de las fotografías se repitan bajo diferentes filtros, a fin de dar al lector una imagen similar a la de originales de época.

        El 17º Regimiento de Lanceros, del Duque de Cambridge, pasó a la historia militar británica, en sus aspectos más destacados, en la Batalla de Balaclava, en 1854, donde participó en la Carga de la Brigada Ligera, que fue inmortalizada en un poema de Tennyson, y que terminó con la destrucción operativa de la mencionada brigada. Este hecho, que hizo entrar al regimiento en los anales de la historia militar británica, no fue ni mucho menos su última batalla, aunque si su más famosa intervención.

        Sin embargo, en el caso que nos ocupa, sería tras el desastre de Isandlwana, durante las Guerras Zulúes, cuando el regimiento, al completo, sería enviado a Sudáfrica a combatir a los feroces guerreros del Rey Cetshwayo ka Mpande. En efecto, tras una serie de avances exitosos, las tropas británicas, bajo el mando de Lord Chelmsford, habían penetrado en el país zulú, divididos en varias columnas, hasta que en una de esas divisiones, los zulúes consiguieron sorprender a los defensores del campamento de Isandlwana y masacrarlos. Hasta 1700 hombres, incluyendo 6 compañías del 24º Regimiento de Infantería (2º Warwickshires) y dos piezas de artillería, fueron derrotados y exterminados. La respuesta de Londres no se hizo esperar, y entre los diferentes refuerzos que se enviaron a Sudáfrica, se incluyeron dos regimientos completos de caballería. El primero de ellos era el 1º de Guardias de Dragones del Rey. El segundo de ellos era el 17º de Lanceros.

        Cada Regimiento de Caballería británico se componía de 4 escuadrones, formados por 120 soldados y 22 suboficiales, entre los que se incluían 4 artificieros y 2 cornetas. En lo que a la oficialidad se refiere, aparte del estado mayor regimental, cada escuadrón contaba con 6 oficiales, dando una cifra total al 17º de Lanceros de 622 hombres aptos para el servicio.

        En lo que a la uniformidad se refiere, los componentes del regimiento lucieron sus prendas de gala, pero las pecheras blancas fueron ocultadas con el reverso, de modo que sólo se viera el azul del uniforme (en las fotografías de nuestra recreación se conserva la parte blanca de la guerrera, a fin de dar la imagen completa del uniforme más allá del teatro de operaciones de Zululandia), al tiempo que la prenda de cabeza era sustituida por el clásico casco colonial (también se debe destacar esa inexactitud de las fotografías, ya que el casco que luce no es el regimental británico). Los ceñidores decorativos dorados con franjas carmesíes no se llevaron en campaña, siendo sustituidos por otros más operativos.

 

 

 

         

        Cuando los dos regimientos desembarcaron en Sudáfrica, se presentaron una serie de dificultades que les impidieron entrar inmediatamente en acción. El primero de ellos era que los pesados y carísimos caballos había sufrido lo indecible por el largo viaje y la inactividad producida como consecuencia del mismo desde Inglaterra, y debieron adaptarse lentamente para recuperarse de ello. Además, otro de los problemas, esta vez de carácter logístico, surgió cuando las bestias se negaron a comer la hierba del lugar, obligando así a añadir a las rutas de suministros el alimento para las monturas.

        Finalmente, para abril de 1879, ambos regimientos se agruparon, formando la Brigada de Caballería, que se unió a la 2º División (la antigua columna de invasión del Coronel Wood, que había derrotado a 20.000 zulúes en la Batalla de Khambula, también pasó a formar parte de esa división en Ulundi), y participaron en las operaciones de avance hacia la capital zulú, Ulundi. Sería allí donde participarían en su primera y única gran batalla.

        El 4 de junio de 1879 la 2º División, que había marchado según la antigua ruta de la columna nº 3 y la llamada "Columna Volante", antigua columna de Wood, entablaron juntas batalla contra más de 20.000 guerreros zulúes, en la última batalla de la guerra. Bajo el mando de Lord Chelmsford, incluía las siguientes unidades:

                    -2/21º de Infantería

                    -58º de Infantería

                    -1/24º de Infantería (2º Warwickshires)

                    -94º de Infantería

                    -80º de Infantería

                    -90º de Infantería

                    -1/13º de Infantería Ligera     

                    -Baterías N/5, N/6, 11/7 y 10/7 (gatlings) de Artillería Real

                                                                              -1º de Dragones y 17º de Lanceros

        Junto a las tropas mencionadas, se incluían elementos nativos, caballería irregular, Ingenieros Reales y otros servicios, que formaron dentro de un cuadro hueco cuyas paredes eran los regimientos de infantería arriba reseñados, con la artillería en las esquinas y en las separaciones entre los regimientos británicos. Este despliegue de fuego barrió rápidamente a las fuerzas zulúes, que se lanzaron con gran valor en un inútil ataque que duró una media hora. Pasado ese tiempo, el cuadro se abrió y el 17º de Lanceros salió a terminar de rematar al ejército zulú, convirtiendo una retirada organizada en una completa desbandada. Poco después, ya bajo el mando de Sir Garnet Wolseley, que sustituyó a Lord Chelmsford al mando de las fuerzas en Sudáfrica, elementos del 3/60 de Rifles y del 1º de Dragones capturaron al rey Cethswayo, que fue exiliado a El Cabo.